早點帶回地球   NASA火星樣本取回任務大改革

編譯/李寓心

美國太空總署(NASA)近期正在進行火星樣本取回任務的重大改革,主要原因是任務成本過於高昂,不僅需花費110億美元(約台幣3,579億),還要等到2040年樣本才能返回地球,導致任務花費時間過長。因此,NASA正在尋找新方法,可降低成本又能將珍貴的火星樣本帶回地球。

向公私部門徵求創新提案,NASA正在尋找新方法,可降低成本又能將珍貴的火星樣本帶回地球。圖取自SPACE

根據報導,這些樣本是由火星探測器「毅力號」(Perseverance)在耶澤羅隕石坑(Jezero Crater)所採集,因為該隕石坑幾十億年前曾出現湖泊和河流三角洲。所以火星樣本採集是NASA首要科學目標之一,希望藉由研究原始的火星物質,可找到火星的關鍵資訊,甚至可能隱藏著火星是否曾經孕育過生命的線索。

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確定原定計畫無法繼續執行

實際上,NASA的火星樣本取回任務(Mars sample-return mission, MSR),旨在收集火星上的岩石和塵埃樣本,將其送回地球進行更加廣泛的分析。但由於反覆的延誤和成本超支,加上不希望影響其他科學任務的優先順序,經由NASA內部小組分析,確定無法使用原定計畫在2040年前將毅力號樣本送回地球。

向公私部門徵求創新提案

因此,NASA正在尋找能降低成本,可更快將樣本帶回地球的方法,有助於規劃2040年代的載人火星任務。目前NASA已經開始和其他機構的研究中心洽談創新的MSR概念,同時也向私營企業徵求提案建議,預計在22日舉行說明會,受理至5月17日,目標是在秋、冬季末期掌握足夠的資訊,為MSR調整新的前進方法。對此,NASA強調,MSR仍是NASA高度優先的任務,因為還未曾有人從另一個星球表面發射火箭,這也是使這項任務困難重重的原因之一。

資料來源:SPACE

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