教堂變身太空探測基地  尋找「宇宙塵埃」解開地球起源

編譯/李寓心

近期有英國科學家們正在英國最古老的「坎特柏立座堂」(Canterbury Cathedral)的尖頂上,展開一場微型太空探測任務,目標是尋找可能蘊藏宇宙和地球早期奧秘的宇宙塵埃

兩位行星科學家身穿防護服、背著真空吸塵器,在教堂屋頂的瓦片上,尋找微小的球形顆粒。身為研究人員的Penny Wozniakiewicz:「我們正在收集成千上萬的塵埃顆粒,希望能找到極少數來自太空的塵埃。」地球每年會受到大量來自宇宙塵埃的轟炸,估計有15,000噸落入地球大氣層,相當於約75頭藍鯨的重量,但大部分塵埃會在大氣層中蒸發。根據對南極洲的估計,每年約有5,200噸的微隕石墜落地球,直徑約微米到2毫米,很有可能是來自彗星和小行星。

英國科學家們正在英國最古老的「坎特柏立座堂」的尖頂上,展開一場微型太空探測任務,目標是尋找可能蘊藏宇宙和地球早期奧秘的宇宙塵埃。圖/截取自 The Guardian

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可能蘊藏太陽系早期的線索

另外一位研究員Van Ginneken博士則表示,這項任務就像當偵探一樣,因為大氣層的溫度極高,會改變許多礦物質的成分,所以必須根據有限的線索,推測原始顆粒的性質。研究人員希望藉由微隕石,能從中獲取有關小行星和隕石化學成分的數據,深入了解宇宙塵埃的來源,以及它們進入地球大氣層時的轉變。加上太陽系早期天體之間的碰撞較為頻繁,宇宙塵埃也更加豐富,這些塵埃被困在岩石中,可能就藏有鄰近行星發生的變化。

從古老建築尋找宇宙塵埃

像「坎特柏立座堂」這樣的屋頂,因面積大、不易接近且基本上未受到太多影響,是尋找宇宙塵埃的理想之地,期許未來也能將英國最古老教堂之一的「索爾茲伯里大教堂」(Salisbury)和最大教堂「溫徹斯特座堂」(Winchester Cathedral)列入搜尋的名單中。對此,Van Ginneken提到,希望盡量有更多的屋頂採集,雖然城市微隕石收集過程中可能會出現偏差,如雨水影響等,但比起去南極洲進行宇宙塵埃採集,研究成本高昂、需大量準備工作且帶回的樣本數量有限,所以透過屋頂採集、研究微小灰塵顆粒在不同環境中如何相互作用,相對更加容易多了。

資料來源:The Guardian

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