隱身太空垃圾中 消失25年的衛星終於找到了!

編譯/李寓心

一顆1974年發射設升空的實驗衛星,在1990年代從地面偵測器畫面中消失,經過25年的時間,日前終於發現該顆衛星的蹤跡,凸顯追蹤地球軌道上運行的27,000個太空垃圾的挑戰。因為許多失效的衛星或碎片失蹤多年,對日益擁擠的地球軌道構成威脅。

隱身太空垃圾中消失25年的衛星終於找到了。示意圖。圖取自 QUARTZ

根據報導,這顆名為紅外線校準氣球S73-7的衛星,是美國空軍太空測試計畫的一部分,將一顆名為KH-9六邊形的大型偵察衛星,送入距離地球800公里的圓形軌道,作為軌道上遙感設備的校準目標,後來因充氣裝置發生故障而成為太空垃圾。雖有研究人員在1970年代和1990年代曾發現衛星蹤跡,但隨後又消失。

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材質影響太空垃圾的追蹤

美國太空軍第18太空防禦中隊追蹤資料顯示,這顆消失25年的衛星,主要問題可能因雷達截面過低,加上並非金屬材質,所以雷達反射訊號微弱。目前地面雷達和光學感應器,正在追蹤超過20,000個軌道物體,其中大部分是廢棄火箭推進器,及運行中和報廢的衛星。透過全球感應器網路,與指定衛星的軌道進行匹配,將資料輸送至一個即時更新的衛星目錄。

確認發射後的軌道衛星

哈佛─史密森尼天文物理中心的天體物理學家Jonathan McDowell表示,這就像是空中交通管制,所有東西都在高速運行,如果想穿過這些軌道,就需要知道潛在的危險在哪裡。所以通常在衛星發射後,地面工程師會大致知道衛星將運行的軌道和漂移高度,如果在指定區域發現一個物體就可以回溯其軌道,看看衛星是否與最後一次被觀測到的軌道相吻合。

資料來源:QUARTZ

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