外星生命可能藏在土星「環」或木星「環」嗎?

編譯/李寓心

地球以外的神祕宇宙,是驅使科學家探索外星生命潛在的地方,其中包括類地系外行星以及人類所處的太陽系內。十幾年來科學家們一直思考,像木星這樣的氣態巨行星大氣層中是否存有生命,然而很少有科學家認為木星外部的行星環系,會是生命潛在的棲息地。

地球以外的神祕宇宙,是驅使科學家探索外星生命潛在的地方。圖 / 123RF

實際上,木星環就像太陽系所有氣態巨行星周圍的環一樣,是由水冰顆粒組成的環帶,有些顆粒像沙粒一樣小,有些則像山一樣大。但科學家普遍認為,支持已知生命形式的環境,需要有3個關鍵組成部分:一是某種能量來源,通常是來自恆星的熱能和光能,提供生物進行光合作用;其次是有機物,碳元素含量高的化合物,可能是形成最初的生命體;最後是液態水,從月球到遙遠的彗星,許多天體可能都含有冰水,這是生命繁衍的必要條件。

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缺少維持生命三要素的液態水

從土星壯麗的環帶來看,在土星環中現已有維持生命三要素中的其中兩個,即使在這裡,也有充足的陽光可以供養生命。雖然土星環看起來不像存在有機物,但美國太空總署(NASA)的卡西尼號任務發現,有丁烷和丙烷等碳化合物,從最內部的D環流入木星的大氣層。所以現在唯一缺少的是液態水,加州SETI研究所的行星科學家Matthew Tiscareno對此表示,行星的環中確實有機物,但大部分的水都屬結冰水。

尋找藏有外星生命的線索

這些擁有環帶的行星距離太陽遙遠,結冰水難以融化,加上這些行星沒有大氣層,液態水容易蒸發。雖然研究行星環的科學家,通常不會考慮有生命的存在,但天文學家卻非常感興趣,因為它們是天然的儀器,天文學家能夠以獨特的方式檢查主行星,如觀察隕石撞擊,同時也含有行星演化的資訊和結構,雖然這些大部分與外星生命較沒有直接關係,但或許未來也有可能出現超出科學家研究範圍的線索。

資料來源:SPACE

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