普通公民太空首航  美國鉅亨完成40年之夢

美國鉅亨 Dennis Tito 於本月12日對外表示,本人與妻子已經完成 SpaceX 繞月太空旅行中兩個座位的預訂。懷有太空旅行夢想的他,在2001年就曾經以自費2000萬美元的價格,在兩位俄羅斯太空人的協助與陪同下,搭乘俄羅斯聯合號前往國際太空站。

根據《Space.com》報導,Space Adventures 的負責人 Tom Shelley 曾說:「私人太空業確實是從 Tito 的首航開始的。」當時這間公司也為了 Tito 的 飛行任務與俄羅斯聯邦太空總署進行多次協調,最後向眾人證明,有一位私人公民上了太空,進一步表示,這是有市場的。

圖/123RF

曾身為美國太空總署噴氣推進實驗室工程師的 Tito ,從青少年時期就是名「太空粉」,在全世界第一位進入太空的太空人,尤里.加加林(Yuri Gagarin)實行任務期間,他就訂下人生宏願—「在死之前在太空中完成飛行」。然而,當時已經年滿60歲的 Tito 感受到自己進入太空的機會正在迅速縮減,而當時進入太空的最年長者為51歲的美國太空總署太空人  Deke Slayton。

「所以我想越過山峰。」Tito 斬釘截鐵地說:「要就是現在,或是永遠沒機會。」(It’s now or never)

在正式駛向太空前,其實  Tito 曾與一家專門提供俄羅斯、中亞、烏克蘭旅遊行程的美國公司 MirCorp 簽屬協議,並且計畫搭乘俄羅斯太空船前往俄羅斯的和平號太空站(Mir);無奈當時俄羅斯宣布計畫將老舊的太空站淘汰,並使其脫離軌道,Tito 的第一次嘗試也無疾而終,該太空站也於2001年的3月在大氣層中燃燒殆盡。

然而,Tito 飛向太空的夢想路徑中,不只有單單這項巨大阻礙,來自其他太空站的合作夥伴提出了反對的意見,特別是美國太空總署以及其他來自加拿大、歐洲以及日本的太空機構。NASA 當時表示,原則上他們不反對在軌道實驗室中付費客戶的出現,但是他們認為4個月的訓練對於 Tito 來說是不夠的。

根據 NASA 於2001年3月19日的新聞稿,美國太空總署認為在不完整的機組人員條件以及尚未被解決的操作性與法律問題,對於 Tito 於四月份的飛行任務準備來說,時間是不夠的。另外值得一提的是,在當時的新聞稿中,對於該飛行任務,美國太空總署以「計程車飛行」(taxi flight)作為說明。

另外,Tito 本人也認為年齡是一大問題,他曾這麼說道:「如果你年紀大了,心臟病發作、發生中風。他們要做甚麼,把一具屍體運回地球嗎?這對他們來說很尷尬,也很痛苦。」

在俄羅斯進行了地獄般的訓練後,Tito 終於離太空又更近了一步。不過當時仍然存在各種不確定性。據《Space.com》報導,他曾說:「我不得不在俄羅斯待了八個月,但我真的不知道我是不是能夠飛出去。」但是,他的堅持最後得到了回報。

在美國太空總署的反對下,Tito 終於在2001年4月28日順利地乘坐俄羅斯聯合號的火箭順利升空,並且安全無虞地抵達國際太空站,也在「當地」待了將近八天的時間。對於此次飛行任務的成功,Tito 表示那些反對都已成過往雲煙,特別是美國太空總署後來所給予的支持比他自己想像或希望的都要來得更加強大,因此,對於 NASA,他只有正面評價。

最後他於2001年5月6日在哈薩克的土地上成功降落,完成了第一次普通公民登入太空的任務。這項任務帶來了許多啟示,包含了一系列私人太空旅程的投資與研發、航太領域的一大成就,更重要的是完成他當時已經睽違40年的夢想,並給予 Tito 生命的完整感。(編譯/戴偉丞)

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資料來源:Space.comNASAMirCorpGolden

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