熱氣球試飛成功 未來將扛探索金星任務

金星對大家來說不僅耳熟,若在夜晚抬頭看星空,也能透過肉眼就能發現這顆明亮的行星。目前科學家嘗試透過 12 公尺高的熱氣球搭配軌道飛行器,來探索這顆距離我們最近的星球。

透過 2 次成功試飛,讓科學家們相信更大的機器熱氣球可以在金星上空運行。 (圖片翻攝自 Near Space)

金星不僅相鄰地球,但也接近太陽。所以地表環境相對惡劣,充滿高溫、高壓和瀰漫腐蝕性氣體。這樣的條件很不利於火箭與飛船登陸來進行勘察。這次科學家們計畫使用熱氣球漂浮於金星表面高空十幾公里處,透過金星濃厚大氣層當作保護傘,來探勘擷取數據資料,並且傳送到軌道運行的飛行器,以便進行科學研究。

日前 NASA「噴射推進實驗室」(Jet Propulsion Laboratory,JPL)和相關合作公司的科學團隊,利用相當於成品三分之一大小的機器氣球原型機,在美國內華達州(Nevada)完成兩次飛行試驗,成果相當令人振奮。

當熱氣球冉冉升空,到達離開地表 1 公里高處時,這區域的溫度和密度,相當於金星上方約 55 公里環境。科學家對熱氣球所處的惡劣環境還能完全掌握與操控,有效證明優於軌道飛行器或其他登陸設備。因為機器熱氣球相對精簡的零件可以減少故障與其他耗能,讓其在金星大氣層中完成數週或數月的飛行任務。

不過從目前已知的金星大氣數據來看,還是偶爾充斥著硫酸和其他腐蝕性化學物,對於長時間飛行的機器熱氣球來說,算是一大挑戰。科學家目前致力於開發新的抗腐蝕塗料,來保護氣球內科學儀器。相信不久後,熱氣球將飄流在金星空中,幫助人類探索更多未知事物。(記者/劉閔)

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