行星在「打嗝」 哈伯觀測到一顆年輕恆星

編譯/李寓心

近期,哈伯太空望遠鏡(Hubble)觀測到一顆僅有太陽年齡1%的年輕恆星(不到1億歲),正繞著一顆「脾氣暴躁」的紅矮星旋轉,但這顆恆星因撞擊最內層的行星,使其軌道正在以不可預測的方式發生變化,加上與母恆星距離過於接近,導致行星洶湧的能量爆炸,大氣層大量損失,有如蒸發的行星正在「打嗝」。

哈伯太空望遠鏡觀測到一顆僅有太陽年齡1%的年輕恆星。(示意圖/123RF)

根據報導,這顆年輕的恆星為「顯微鏡座AU」(AU Microscopii),距離地球32光年,其最內層的行星「AU Microscopii b」,直徑約地球的4倍,從哈伯太空望遠鏡可觀察到,該行星氫的大氣層正在被剝離當中,使氫氣在行星前方形成一大片雲,意味著這顆行星與紅矮星之間的相互作用,比想像更加複雜和不可預測。

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像AU Microscopii這樣的紅矮星,是我們銀河系中最常見的恆星,所以這些紅矮星理當也應該擁有銀河系中大部分的行星,若以AU Mic b這顆繞著紅矮星運行的行星來看,目前還需深入研究是否為生命適合移居的行星,但前提還有一個須克服的關鍵挑戰,即是年輕的紅矮星擁有猛烈的恆星耀斑(Solar flare),會噴出致命的輻射,而其高度活躍的持續時間,比太陽這樣的恆星,還要來得更長許多。

紅矮星的耀斑來自強烈的磁場作用,會與恆星的大氣層糾纏在一起,釋放出巨大能量,比太陽高出100至1,000倍。對此,美國東北部新罕布夏州達特茅斯學院(Dartmouth College)的天文學家Keighley Rockcliffe表示,面對這些嚴峻的條件,恆星在誕生後的一億年內,形成的行星經歷最多的,就是大氣層損失的問題,直到最終可能會被完全剝離。
資料來源:SciTechDaily

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