巨大衛星下周墜落地球!ESA:風險極低但仍需關注

編譯/李寓心

一顆來自歐洲太空總署(ESA)的大型廢棄衛星,預計在下周某個時候墜回地球,這顆名為「ERS-2」的衛星,主要負責ESA的科學地球觀測任務。由於ESA無法控制該衛星「自然」重返,所以無法精準掌握ERS-2撞擊地球的時間,但隨著衛星重返時間越來越接近,ESA最新預測是美國中部時間2月20日星下午6點24分左右,誤差範圍為正負一天半。

來自歐洲太空總署的大型廢棄衛星,預計在下周某個時候墜回地球。圖/截取自 EarthSky

根據ESA日前在記者會上表示,估計ERS-2衛星到達地面的衛星碎片,最大可能重達52公斤。雖然衛星碎片落到某人頭上的機率,約為十億分之一,但考慮到地球表面佈滿約71%的水,衛星很有可能會在某個海上濺起大水花。

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耗盡燃料的衛星

實際上,ERS-2是ESA的第二顆遙感衛星,於1995年4月21日發射,在2011年退役,完成16年地球觀測的生涯。在退役當年的7月和8月,ESA曾指揮衛星執行66次的機動,協助軌道衰減、導致衛星燃料耗盡,以降低軌道減少撞擊運行衛星的可能性。同時,也是透過降低衛星軌道,確保衛星在接下來15年內,能重返地球大氣層,而不是等到百年之後。

ERS-2衛星達到的成就

雖然在2011年9月ERS-2的所有燃料皆已耗盡,使該衛星無法由地面人員操作,但在衛星運行期間,為人類收集許多有關極地冰川、地表變化、海平面上升、海洋變暖和大氣化學的數據,也應用在偏遠地區的自然災害服務,改變人類對地球的看法和對氣候變遷的理解,為ESA在地球觀測領域的領導地位,奠定基礎。

資料來源:EarthSky

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