離太空又更近一步!核火箭將如何改變太空旅行?

編譯/李寓心

日前美國太空總署(NASA)宣布與國防高等研究計劃署(DARPA)合作,計畫最早在2027年能進行首次的核火箭發動機的試射核動力的火箭,不僅可提高發射的次數,還能大幅度縮短飛行時間,意味著太空人能減少接觸有害的宇宙射線,改變未來數十年,人類探索太空的方式。

離太空又更近一步!核火箭將如何改變太空旅行?示意圖/123RF

據報導,由美國DARPA執行的「月軌內敏捷行動示範火箭」(DRACO)計畫,與美國NASA合作,共同致力於開發核熱推進(Nuclear Thermal Propulsion,NTP)的火箭發動機,預計投入1.1億美元(約台幣33億),並希望能透過這項技術,在2030年代後期將人類送上火星。

雖然目前尚不清楚人們對於這項技術的了解程度,以及是否會再次引起人們對核災的擔憂,但據DARPA署長Stefanie Tompkins表示:「我們正將放射性物質送入太空,整個過程是經設計且安全的,且以多種方式在太空中進行,比在地球上更安全。」

專家認為,核火箭是一項跨越式技術,相當於從蒸汽火車跨至智慧型手機的程度,現階段工程師們以行星的擺動來增加重力,作為太空探測器送入太陽系所需的額外動力。根據美國阿拉巴馬大學副主任Dale Thomas表示:「核火箭能使我們不必等待行星對齊才能發射,而是每年都有發射機會,並且只需花費約一半的時間,即可到達目的。」

對此,工程師們也表示,原本須花9個月的時間才能到達火星,借助核熱推進技術,只需2個月即可,可降低飛行時所需的補給。但目前發展該技術的最大挑戰在於,核熱推進系統透過鈾原子核聚變的過程,以產生推動的氣體,同時還需要反應堆的材料,能承受近攝氏2500度以上的高溫,大約是太陽表面溫度的一半。

延伸閱讀:NASA與五角大廈攜手打造首支核火箭 有望2027年飛往火星

資料來源:Mashable

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