偶然發現一顆「逃跑中」的超大質量黑洞

編譯/李寓心

日前,美國耶魯大學(Yale University)團隊,透過哈伯太空望遠鏡(HST),意外發現一顆正在太空中「奔馳」的超大質量黑洞,並在其身後留有一條新生的恆星軌跡,是這些年來,在哈伯所拍攝到的上千萬張圖像中首次發現,未來可有助於研究黑洞與新恆星形成的關係。

根據報導,這顆異常的天體,其質量估計是太陽的2千萬倍,因與其他超大質量的黑洞接觸後,被強行踢出宿主星系,使這顆「奔馳」中的的黑洞,正在太空中加速移動,預估可以在短短14分鐘內穿越地球到月球的距離。

哈伯太空望遠鏡意外捕捉到,一個失控的超大質量黑洞,正在加速穿越太空,並在身後形成一條恆星軌跡。圖片來源取自NASA

黑洞(Black hole)通常是具有破壞性的天體,透過吞噬周遭的物質來生長,可撕裂恆星及併吞氣體和塵埃雲,一旦有物體觸及黑洞的範圍內,任何東西都無法逃脫黑洞的拉力。因此,耶魯大學團隊也才會在發現在這個黑洞後面所形成的,長達20萬光年的新生恆星鏈。

對此,該研究的作者,同時也是耶魯大學的天文教授Pieter van Dokkum說:「實際上,哈伯望遠鏡所拍攝到的圖像,與原本進行的項目毫無關係,當初其實是要研究沒有暗物質的星系。當我正在查看圖像的數據時,才注意到這奇怪的直線,以為是某種數據錯誤造成的。後來使用具有近紅外線的凱克望遠鏡觀察,以試圖弄清楚這天體的來源。」

透過追蹤黑洞的蹤跡,該研究團隊認為這顆奔走中的黑洞,是在與另外兩個超大黑洞相撞後,所噴射出來的,可能是在5千萬年前,當兩個不同星系合併成一個雙星物體時,導致引力不穩定。然而,使團隊感到更驚訝的是,黑洞身後留下的那一條新恆星軌跡,因為當黑洞穿越過星際氣體時,這些氣體可能會受到衝擊,產生加熱現象,進而觸發物質的瓦解,形成新的恆星。

Pieter van Dokkum教授說道:「黑洞觸發恆星形成過程,目前仍須調查清楚,但有趣的是,我們認為應該有相當多的恆星,可能是以這種方式形成的,因為這條『線』的總亮度,是銀河系的一半,可說具有相當的影響性,但綜觀整個銀河系的生命週期,其影響又是微乎其微。」現在該團隊也正在尋找太空中更多的新生恆星條紋,並使用機器學習演算法,來探測其他可能「失控」的超大質量黑洞,以了解這類型黑洞的生長和演化過程。

資料來源:The RegisterNASA

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